A las compañías de patinetes eléctricos les gusta promocionar sus credenciales ecológicas, y frecuentemente les recuerdan a los pasajeros que cada viaje de dos ruedas que realizan puede ayudar a reducir las emisiones de carbono y combatir el cambio climático, pero la verdad es mucho más complicada, como publica 'The Verge'.

Un nuevo estudio de la Universidad Estatal de Carolina del Norte descubrió que los patinetes eléctricos pueden ser más respetuosos con el medio ambiente que la mayoría de los automóviles, pero pueden ser menos ecológicos que otras opciones, como bicicletas, caminar y ciertos modos de transporte público.

Los pasajeros tienden a pensar que están haciendo el movimiento correcto al subirse a un patinete que es eléctrico y, por lo tanto, libre de carbono. Pero lo que no ven son todas las emisiones producidas por la fabricación, el transporte y el mantenimiento de los patinetes eléctricos.

"Si solo piensa en el segmento del ciclo de vida es fácil hacer esa suposición", dijo Jeremiah Johnson, autor del estudio y profesor asociado de ingeniería civil, de construcción y ambiental en NC State. "Pero si das un paso atrás, puedes ver todas las otras cosas que están un poco ocultas en el proceso".

Johnson y su equipo "dieron un paso atrás" al llevar a cabo lo que se llama un "análisis del ciclo de vida" de la industria del patinete eléctrico. Eso significaba observar todas las emisiones asociadas con cada aspecto del ciclo de vida de un patinete: la producción de los materiales, como la batería de iones de litio y las piezas de aluminio; el proceso de manufactura; enviar el patinete desde su país de origen a su ciudad de uso; y recolectar, cargar y redistribuir scooters como parte del servicio sin muelle.

Las conclusiones del estudio fueron a partes iguales "obvias y sorprendentes". Conducir un coche era la opción menos respetuosa con el medio ambiente, pero usar el autobús, especialmente uno que funciona con diésel a lo largo de una ruta muy transitada, era una mejor opción que viajar en un patinete eléctrico. Caminar y andar en bicicleta, o incluso una bicicleta eléctrica, también fueron muy superiores al uso de un patinete.

En general, el promedio de emisiones de gases de efecto invernadero por cada 1,6 kilómetros recorridos en patinete es de poco más de 200 gramos de CO2. En comparación, las emisiones del ciclo de vida de un automóvil promedio son de poco más de 400 gramos de CO2. Así que andar en patinete es un claro ganador sobre tomar un automóvil.

Más de 200 gramos de CO2 por 1,6 kilómetros

El problema es que solo un tercio de los viajes en patinete están reemplazando los viajes en automóvil. El equipo del estado de Carolina del Norte realizó una encuesta a los conductores para averiguar cómo las personas usaban scooters y qué tipo de viajes estaban desplazando al elegir viajar en un vehículo eléctrico de dos ruedas. Sus hallazgos, que están respaldados por otras encuestas de motociclistas, fueron que el 49% de los ciclistas habría andado en bicicleta o caminado, el 34% habría usado un automóvil, el 11% habría tomado un autobús y el 7% no habría realizado el viaje.

Aunque alrededor del 63% de la electricidad en los EE.UU. se genera a partir de combustibles fósiles, el impacto ambiental de la electricidad utilizada para cargar cada scooter es bastante pequeño, alrededor del 5% del impacto general, encontraron los investigadores. Los principales culpables fueron los materiales utilizados para construir cada scooter, principalmente el aluminio, y el carbono producido por los vehículos utilizados por contratistas independientes para recoger y recargar los scooters todas las noches.

Hay algunas soluciones simples a estos problemas que las compañías de patinetes ya están tratando de resolver. El primero es reducir toda la conducción realizada por trabajadores independientes que recogen scooters por la noche para cargar. Lime está tratando de hacer esto mediante la introducción de una nueva característica que permite a sus "exprimidores" reservar un scooter con anticipación, reduciendo así la cantidad de conducción innecesaria que tiene lugar cuando los exprimidores están buscando patinetes para recoger.

Otra forma de reducir el impacto ambiental sería construir un mejor patinete que dure más que los modelos que se implementaron en los primeros días del boom del patinete. "Si las compañías de patinetes son capaces de extender la vida útil de sus scooters sin duplicar los impactos de los materiales y la fabricación, eso reduciría la carga por milla", dijo Johnson. "Si puede hacer que estas cosas duren dos años, tendría un impacto muy grande".

Las compañías de patinetes también están haciendo esto. Bird presentó recientemente su último patinete de próxima generación con una batería de mayor duración y piezas más duraderas. Lime también ha lanzado modelos más nuevos que, según afirma, mejoran la economía de la unidad del negocio de patinetes.