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Covid-19

'NKG2C', así funciona la variación genética que explica los casos graves de coronavirus

Concretamente, 'NKG2C' se trata de la falta en el sistema inmunitario de un receptor del que carece cerca del 4% de la población y que explica por qué algunas personas padecen el coronavirus de forma leve o grave.

Los pacientes de coronavirus con cuadros clínicos graves que requieren hospitalización "presentan una variación genética específica con mucho más frecuencia que las personas con cursos leves" de la enfermedad, según ha desvelado un trabajo de científicos austríacos.

En concreto, se trata de la falta en el sistema inmunitario de un receptor del que carece cerca del 4% de la población, explica la viróloga Elisabeth Puchhammer-Stöckl en un comunicado publicado este lunes por la Universidad de Medicina de Viena (UniMed).

La principal conclusión del trabajo es que las personas con una ausencia parcial o total del receptor NKG2C tienden a desarrollar cursos graves de coronavirus. Esa variación genética se halló sobre todo en personas infectadas por la Covid-19 que tuvieron que ser hospitalizadas.

"La ausencia del receptor fue especialmente frecuente en los pacientes que tuvieron que ser tratados por covid-19 en las UCIs, independientemente de la edad o el sexo", ha señalado Puchhammer-Stöckl en el comunicado.

Los resultados del estudio, realizado por investigadores del Centro de Virología de la UniMed en colaboración con médicos del hospital de Viena Favoriten y dirigido por Puchhammer-Stöckl, han sido recientemente publicados en la revista Genetics in Medicine.

SARS-CoV-2 contra el sistema inmunitario

La nota recuerda que la interacción entre el virus SARS-CoV-2 y el sistema inmunitario humano influye de forma significativa en el curso y la gravedad de la enfermedad covid-19 en cada paciente.

En este contexto, "la respuesta inmunitaria antiviral por parte de las células asesinas naturales (NK) es normalmente un paso importante para combatir la replicación viral durante la fase inicial de la infección", señalan.

Las células NK (Natural Killer, en inglés), asesina natural o células asesina -un importante linfocito del sistema inmunitario para la defensa del organismo-, tienen receptores activadores específicos en su superficie, incluido el receptor NKG2C, que se comunica con una célula infectada a través de una de sus estructuras específicas, el HLA-E.

Esta interacción conduce a la destrucción de las células infectadas por el virus, pero "cerca del 4 % de la población carece naturalmente del receptor activador NKG2C debido a una variación genética, y alrededor del 30% sólo posee parcialmente el receptor", resaltan los científicos.

En busca de un posible tratamiento

Estos hallazgos podrían abrir las puertas a nuevas fórmulas para luchar contra el virus. Sobre todo, "esta parte de la respuesta inmunitaria podría ser un objetivo importante para (el desarrollo de) fármacos que podrían ayudar a prevenir la enfermedad grave de la covid-19", señala la viróloga y catedrática.

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