UBICADA A UNOS 100 MILLONES DE AÑOS LUZ DE DISTANCIA

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Hubble descubre una 'estrella zombie', superviviente de una supernova

Gracias al telescopio espacial Hubble, astrónomos han descubierto en la galaxia NGC 1309, ubicada a unos 110 millones de años luz de distancia, una 'estrella zombie' que sobrevivió a una débil explosión de supernova.

La débil supernova, llamada SN 2012Z, reside en la galaxia NGC1309
La débil supernova, llamada SN 2012Z, reside en la galaxia NGC1309 | NASA

Astrónomos del Telescopio Espacial Hubble han descubierto un sistema de estrellas que posee una 'estrella zombie', un astro que ha sobrevivido tras una extraña y débil explosión de supernova. Una supernova típica supone la explosión de una enana blanca y lleva al cuerpo hasta la «muerte». En esta ocasión, los científicos creen que se produjo una supernova débil que ha dejado atrás una parte de la estrella enana.

Al examinar las imágenes del Hubble, tomadas años antes de la explosión estelar, los astrónomos identificaron una estrella azul que se alimentaba de su compañera enana blanca, un proceso que provocó una reacción nuclear y lanzó esta débil explosión de supernova. Este suceso, del tipo Iax, es menos común que las supernovas más brillantes, conocidas como tipo Ia.

Los astrónomos han identificado más de 30 de estas mini-supernovas. «Se han estado buscando durante décadas supernovas de tipo Ia, importantes porque para medir grandes distancias cósmicas y la expansión del universo. Pero hay muy pocos datos sobre las tipo Iax», ha explicado el autor principal Saurabh Jha.

En este caso, la supernova débil, llamada SN 2012Z, reside en la galaxia anfitriona NGC 1309, descubierta en el 2012 y que está a 110 millones de años luz de distancia. Hubble había observado a NGC 1309 durante varios años antes de la explosión de supernova, lo que ha permitido a los científicos comparar el antes y el después de las imágenes.

Comparando esos datos, el equipo detectó un objeto peculiar cerca de la ubicación de la supernova. «Estábamos muy sorprendidos, porque no esperábamos ver nada en la ubicación de la supernova. Esperábamos que el sistema progenitor sería demasiado débil para poder observarlo, como había ocurrido en búsquedas anteriores de tipo Ia. Es emocionante cuando la naturaleza sorprende», ha indicado otro de los investigadores, Curtis McCully. Después de estudiar los colores del objeto y compararlo con simulaciones por ordenador de los posibles tipos Iax, el equipo concluyó que estaban viendo la luz de una estrella que había perdido su envoltura de hidrógeno exterior, revelando su núcleo de helio.

El equipo que ha alcanzado este logro, publicado en Nature, tiene previsto volver a utilizar Hubble en 2015 para observar el área de esta estrella, dando tiempo a la luz de la supernova a atenuarse lo suficiente y estudiar mejor la «estrella zombie» y que se confirme la hipótesis.

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