Avances médicos

Una córnea bioartificial le devuelve la vista a 20 personas ciegas en un estudio piloto

Una alternativa al trasplante de córnea humana se abre camino. Aunque se trata de un estudio piloto, una córnea fabricada mediante bioingeniería le ha devuelto la visión a 20 personas con córneas dañadas. La mayoría de estas eran invidentes antes de recibir el implante.

Trasplante de córnea

Trasplante de córnea EFE

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Un implante hecho de proteína de colágeno de piel de cerdo, muy semejante a la córnea humana, le ha devuelto la visión a 20 personas, de las cuales la mayoría de ellas era ciega. Este avance ha sido desarrollado por investigadores y empresarios en un estudio dirigido por la Universidad de Linköping y la empresa LinkoCare Life Sciences AB (Suecia).

Los resultados de este estudio, publicado en la revista 'Nature Biotechnology', han ofrecido esperanza a las personas que padecen ceguera por problemas de córnea o con baja visión. Casi 13 millones de personas en todo el mundo padecen ceguera a causa de problemas relacionados con la córnea. Sin embargo, los trasplantes de córnea humana no son tan frecuentes y tan solo una persona de cada 70 recibe uno. Con bajos ingresos en los países donde este problema es frecuente, el trasplante de córnea de un donante humano no es una opción.

“Los resultados muestran que es posible desarrollar un biomaterial que cumpla con todos los criterios para ser utilizado como implantes humanos, que pueda ser producido en masa y almacenado hasta por dos años y así llegar a más personas con problemas de visión. Esto nos ayuda a sortear el problema de la escasez de tejido corneal donado y el acceso a otros tratamientos para enfermedades oculares”, ha confirmado Neil Lagali, profesor del Departamento de Ciencias Biomédicas y Clínicas de la Universidad de Linköping.

“La seguridad y la eficacia de los implantes de bioingeniería han sido el núcleo de nuestro trabajo”, ha apuntado Mehrdad Rafat, investigador y empresario que se encarga del diseño y el desarrollo de los implantes. Rafat ha añadido que pretenden "garantizar que su invento esté ampliamente disponible y sea asequible para todos y no solo para los ricos”.

¿Cómo es el proceso?

La córnea está compuesta principalmente de la proteína colágeno. Con el fin de crear una alternativa a la córnea humana, estos investigadores utilizaron moléculas de colágeno derivadas de piel de cerdo altamente purificadas y producidas en condiciones estrictas para uso humano. La piel de cerdo utilizada es un subproducto de la industria alimentaria, por lo que es de fácil acceso y económicamente ventajosa. En el proceso de construcción del implante, se estabilizaron las moléculas de colágeno sueltas y se formó un material robusto y transparente que podía soportar la manipulación y la implantación en el ojo.

Los investigadores también han desarrollado un nuevo método mínimamente invasivo para tratar la enfermedad del queratocono, en la que la córnea se vuelve tan delgada que puede provocar ceguera. Con su nuevo método, el cirujano solo realiza una pequeña incisión, a través de la cual se inserta el implante en la córnea existente”, ha indicado Neil Lagali. Además, este nuevo método quirúrgico no necesita puntos de sutura. El método se probó por primera vez en cerdos y resultó ser más simple y potencialmente más seguro que un trasplante de córnea convencional.

Las operaciones no tuvieron dificultades

Han sido 20 personas ciegas o a punto de perder la vista quienes, debido a un queratocono avanzado, participaron en el estudio clínico piloto y recibieron el implante de biomaterial. Las operaciones estuvieron libres de complicaciones y el tejido sanó rápido. Tan solo un tratamiento de ocho semanas con colirio inmunosupresor ha sido suficiente para que estas eviten el rechazo del implante. Los pacientes han sido seguidos durante dos años y no se han observado complicaciones durante ese tiempo.

El propósito principal de este estudio clínico piloto ha sido investigar si el implante era seguro de usar. Sin embargo, los investigadores se sorprendieron: el grosor y la curvatura de la córnea se restauraron a la normalidad. Además , la vista de los participantes mejoró tanto como lo habría hecho después de un trasplante de córnea humano. Antes de la operación, 14 de los 20 participantes estaban completamente ciegos. Tres de los participantes indios que estaban ciegos antes del estudio tenían una visión perfecta tras la operación.

¿Por cuánto tiempo se conservan estos implantes?

Las córneas donadas por humanos deben usarse dentro de dos semanas, pero las córneas obtenidas mediante bioingeniería se pueden almacenar hasta dos años antes de su uso.

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