SE ADMITEN PROPUESTAS PARA SU SISTEMA DE LIMPIEZA ESPACIAL

SE ADMITEN PROPUESTAS PARA SU SISTEMA DE LIMPIEZA ESPACIAL

La ESA se plantea atrapar basura espacial con arpones

La ESA (Agencia Espacial Europea) busca la manera de atrapar basura espacial que terminará impactando con satélites si no se halla una solución. Están trabajando en la posibilidad de utilizar una tecnología tan primitiva como la del arpón para llevar a cabo su objetivo.

¿Arpones para recoger basura espacial?
¿Arpones para recoger basura espacial? | ESA

¿Servirán los arpones para capturar sistemas espaciales a la deriva? Esa es la pregunta que se hace la ESA, que se está planteando utilizarlos para capturar los satélites en desuso que vagan por las órbitas más importantes.

Tras décadas de lanzamientos, un halo de basura espacial empieza a rodear a la Tierra: se han registrado más de 17.000 objetos más grandes que una taza de café, que podrían impactar con satélites operativos con consecuencias catastróficas.

Incluso una tuerca de 1 centímetro podría chocar con un valioso satélite con una fuerza equivalente a la explosión de una granada de mano.

La única forma de controlar los fragmentos de basura espacial en las órbitas bajas más importantes – como las que permiten a los satélites de observación fotografiar siempre a la misma hora local un determinado lugar del planeta – es retirar los objetos más grandes, como los satélites abandonados o las etapas superiores de los lanzadores.

Estos objetos incontrolados de varias toneladas son bombas de relojería: tarde o temprano acabarán involucrados en una colisión, si los restos de combustible en sus depósitos o si sus baterías parcialmente cargadas y calentadas por el Sol no hacen que exploten antes.

Para evitar llegar a este punto, la iniciativa 'Clean Space' de la ESA está trabajando en la misión 'e.DeOrbit', que partirá en el año 2021.

Los sofisticados sensores y sistemas de control autónomo de este satélite le permitirán identificar y aproximarse a su objetivo – posiblemente un satélite de varias toneladas dando tumbos sin control-.

Lo más complicado será atraparlo y estabilizarlo. Se han tenido en cuenta distintas opciones, como una red arrojadiza, mecanismos con cepos, brazos robóticos – y un arpón.

El sistema del arpón ya ha sido sometido a un primer análisis por Airbus Defence and Space en Stevenage, Reino Unido.

Los arpones necesitan realizar tres acciones físicas independientes para garantizar una captura limpia y segura: impactar con alta energía contra el objetivo, perforar su estructura y recoger el cabo para acercarlo a la nave nodriza.

Durante los estudios preliminares se disparó un prototipo de arpón contra la maqueta de un satélite para evaluar su capacidad de perforación, la resistencia mientras cobraba el cabo y la generación de fragmentos adicionales que pudieran poner en peligro al satélite e.DeOrbit.

La ESA tiene previsto desarrollar un prototipo completo de este sistema para realizar nuevos ensayos que permitirán incorporar el concepto a la misión.

Para ello se estudiarán las tres fases de la maniobra con simulaciones por ordenador, análisis y experimentos, hasta desarrollar un modelo completamente funcional.

Se aceptan propuestas para esta fase de estudio. Para obtener más información pueden consultar el dossier de invitación disponible a través del sistema de licitación de la ESA.

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