Se supone ampliamente que los cigarrillos electrónicos son más seguros que fumar cigarrillos, pero los científicos de la Facultad de Medicina de la Universidad de Carolina del Norte han descubierto evidencia que sugiere que vapear promueve las mismas respuestas celulares encontradas en fumadores que sufren de enfisema.

En los últimos meses se han registrado en Estados Unidos 200 casos de una enfermedad respiratoria desconocida y "cuyo vínculo común parece ser la inhalación a través de cigarrillos electrónicos". En un estudio publicado en el 'American Journal of Respiratory and Critical Care Medicine', los científicos de la UNC han descubierto que vapear conlleva los siguientes riesgos:

- Los pulmones de los vapeadores, al igual que los pulmones de los fumadores, tienen niveles elevados de enzimas proteasas, una condición que se sabe que causa enfisema en los fumadores.

- La nicotina en los líquidos de vapeo es responsable del aumento de las enzimas proteasas.

- Los científicos han descubierto que vapear, como fumar, puede promover el enfisema.

- El daño potencial del vapeo puede haberse subestimado, especialmente cuando se trata de enfisema y EPOC, dos de las afecciones debilitantes más comunes históricamente asociadas con el tabaquismo.

El esputo de los vapeadores y los fumadores contenía niveles elevados de proteasas promotoras de enfisema y otras proteínas de defensa inmunológica.

"Nuestros hallazgos en este estudio indican que vapear puede no ser más seguro que fumar cigarrillos", advierte el autor principal del estudio Robert Tarran, profesor en el departamento de Biología Celular y Fisiología y miembro del Marsico Lung Institute de la Facultad de Medicina de la UNC.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de Estados Unidos estiman que en 2014 alrededor de 9 millones de adultos en el país eran vapeadores regulares y que cerca de 30 millones habían vapeado al menos una vez. Pero el vapeo se inició hace menos de una década, por lo que los efectos a largo plazo del vapeo en la salud aún no se conocen bien.