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PREGUNTAS

¿Cuál es la diferencia entre un cocodrilo, un caimán y un aligátor?

Muchas personas confunden a los cocodrilos con los caimanes y los aligátores debido a la similitud existente entre ellos. En este artículo explicamos sus diferencias y resolvemos todas tus dudas.

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Uno de los animales más fascinantes, temible y poderoso del reino animal son los cocodrilos. Llamado 'Crocodilia' es un orden de grandes reptiles predadores semiacuáticos. El orden incluye a los cocodrilos (familia Crocodylidae), a los gaviales (familia Gavialidae) y a los aligátores y caimanes (familia Alligatoridae). Aunque a menudo se utiliza para referirse a todos ellos, de forma estricta el término 'cocodrilo' se refiere solo a los miembros de la familia Crocodylidae.

Son muchas las personas las que tienden a confundir cocodrilos, caimanes y aligátores no sabiendo diferenciar entre los mismos o llamándolos erroneamente. En este artículo vamos a intentar resolver ese pequeño entuerto y tratar de explicar de la forma más sencilla estas habituales confusiones.

En el vídeo principal de la noticia puedes ver las impactantes imágenes en las que un gigantesco cocodrilo de agua salada intenta atrapar un dron en el aire en Australia.

¿Cuál es el origen de los cocodrilos?

Lo primero es empezar por el princpio y explicar que estos animales aparecieron durante el Cretácico superior (división Campaniense) hace 83,5 millones de años y son los parientes vivos más próximos de las aves, ya que los dos grupos son los únicos arcosaurios existentes conocidos.

Son reptiles con forma de grandes lagartos, de cuerpo robusto, morro prominente largo y plano, cola comprimida lateralmente y ojos, oídos y fosas nasales en la parte superior de la cabeza. Buenos nadadores, pueden moverse en tierra andando separando el cuerpo de tierra o arrastrando el cuerpo, mientras que las especies de menor tamaño incluso pueden galopar.

Su piel es gruesa y está cubierta de escamas que no se superponen. Tienen dientes cónicos, tipo estaca, y una poderosa mordida. El corazón tiene cuatro cámaras y, de forma similar a las aves, un sistema de circulación de aire unidireccional en los pulmones, pero, al igual que otros reptiles, no aviares, son ectotermos.

Orden Crocodilia
Orden Crocodilia | Wikipedia

Diferencias entre cocodrilos y aligátores

Dentro del orden 'Crocodilia' existen tres grandes familias de animales; la familia Crocodylidae, la famolia Gavialidae y la familia Alligatoridae.

Los aligatóridos (Alligatoridae) son una familia de saurópsidos (reptiles) crocodilianos exclusivos de América. Los cocodrilos son más grandes que los aligátores. Un cocodrilo adulto puede llegar a medir más de cinco metros de longitud y pesar entre 450 kilos a 1000 kilos, mientras un aligátor tienen un promedio de más de tres metros y suelen pesar menos de 500 kilos.

Los aligátores suelen tener una piel más oscura que los cocodrilos. Los cocodrilos normalmente tienen una piel de color verde olivo o marrón, mientras en los aligátores es más oscura acercándose a veces al negro.

Aligator américano
Aligator américano | PIxabay

Los cocodrilos se encuentran en las zonas tropicales de África, Asia, Australia y América mientras aligátores habitan en el sur de los Estados Unidos y China.

Debido a su baja tolerancia a la sal, los aligátores suelen vivir en hábitats de agua dulce como pantanos, ríos y lagos. A diferencia de los aligátores, los cocodrilos cuentan con glándulas salivales para ayudarlos a tolerar el agua salada.

Cocodrilo del Nilo
Cocodrilo del Nilo | PIxabay

Los cocodrilos tienden a pasar mucho más tiempo en el agua que los aligátores. Los aligátores pasan la mayor parte del tiempo en el barro o entre la vegetación que rodea los pantanos y lagos.

¿Qué son los caimanes?

Por su parte caiman es un género de cocodrilos de la familia de los aligatóridos, conocidos vulgarmente como caimanes o yacarés. Se distribuyen en las regiones subtropicales y tropicales de América, desde Florida hasta el sur de Sudamérica.

Más pequeños que los cocodrilos y los aligátores puede llegar a medir entre 1 y 2 metros y medio de largo. Otra de sus características principales es la forma de V de su hocico; tienen las patas cortas, con una cola gruesa que puede llegar a representar el 30% de su volumen corporal y es bastante fuerte.

Caimán Yacaré
Caimán Yacaré | Wikipedia Andreas Trepte CC BY-SA 4.0

El problema es que en muchas ocasiones el termino cocodrilo se puede usar de manera más flexible para incluir todos los miembros existentes de la orden Crocodilia, es decir, los verdaderos cocodrilos, los aligatores y caimanes (familia Alligatoridae) y los gaviales (familia Gavialidae), así como los Crocodylomorpha, que incluye parientes y antepasados extintos de los cocodrilos actuales.

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