AGENCIA ESPACIAL EUROPEA

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La UE desarrolla una misión espacial para evitar posibles impactos de asteroides

La Unión Europea ha dado vía libre al desarrollo de una misión espacial, cuyo objetivo es erradicar los asteroides susceptibles de ser impactados en la Tierra en un plazo de 10.000 años.

El asteroide FU162 paso cerca de la Tierra en 2004
El asteroide FU162 paso cerca de la Tierra en 2004 | Agencia

La Tierra ha sufrido ya varias colisiones de asteroides, algunas tan importantes como la que tuvo lugar hace 65 millones de años en la Península de Yucatán y que además de acabar con los dinosaurios, causó la extinción de la mitad de las especies animales de la Tierra. Otro episodio histórico, sucedió hace poco más de un siglo, en Siberia, cuando un objeto de unos ochenta metros de diámetro colisionó con la Tierra generando una energía equivalente a mil bombas atómicas.

Evitar que esto vuelva a ocurrir es tarea de las misiones espaciales de desviación de asteroides que, aunque tecnológicamente son capaces de hacerlo, aún deben adaptarse a este fin. En Europa, el encargado de llevar a cabo esta tarea será el consorcio industrial Astrium, que contará con una financiación de cuatro millones de euros en los próximos tres años para desarrollar este proyecto internacional.

La tarea de Astrium será perfeccionar el "impactador cinético", la nave espacial encargada de estrellarse a una altísima velocidad contra el asteroide para trastocar su órbita levemente y desviarlo de la trayectoria original para evitar la colisión con la Tierra. Astrium, que ya había estudiado este concepto hace unos cuantos años por encargo de la Agencia Espacial Europea, procederá ahora a su actualización y elaboración.

El aspecto técnico más crítico del impactador cinético radica en la orientación, navegación y control de colisión contra el objeto, ya que el impactador necesita velocidades relativas superiores a 10 kilómetros por segundo y una precisión espacial con un margen de tan solo unos pocos metros.

Además, Astrium supervisará y coordinará la labor técnica de los socios internacionales, Estados Unidos y Rusia, que se centrarán en otros dos posibles métodos de desviación de asteroides. El primero está basado en la interacción gravitatoria entre un asteroide y una nave espacial. La atracción gravitatoria de una nave espacial llamada "tractor gravitatorio" en las inmediaciones de un asteroide durante un largo periodo de tiempo causaría el cambio de órbita del asteroide.

Este concepto será investigado por el Instituto Carl Sagan, de Palo Alto (California), que también lleva a cabo trabajos similares para la NASA. El concepto alternativo a éste sería la deflexión mediante una explosión cercana a la superficie del asteroide. Este concepto, denominado "deflexión por onda expansiva" será investigado por el TsNIImash, una institución rusa que también trabaja para la agencia espacial rusa Roskosmos.

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