ARTÍCULO EN 'NATURE'

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Bautizan el cúmulo de galaxias en el que vivimos como 'Laniakea'

Un equipo internacional de investigadores, liderado por el astrónomo R. Brent Tully, de la Universidad de Hawaii en Manoa, Estados Unidos, ha definido los contornos del inmenso supercúmulo de galaxias que contiene nuestra propia Vía Láctea.

Estos expertos han bautizado al supercúmulo con el nombre de "Laniakea",  que significa "cielo inmenso" en hawaiano, como informan en un artículo que es también el tema de portada de la edición de este jueves de 'Nature'.

Las galaxias no están distribuidas al azar en todo el universo, sino que se encuentran en grupos, al igual que nuestro propio Grupo Local, que contiene docenas de galaxias, y en cúmulos masivos, que poseen cientos de galaxias, todas interconectadas en una red de filamentos en la que las galaxias se ensartan como perlas. Cuando estos filamentos se entrecruzan, encontramos estructuras enormes, llamadas "supercúmulos", que están interconectadas pero cuyos límites están mal definidos.

Los investigadores proponen una nueva manera de evaluar estas estructuras a gran escala mediante el examen de su impacto sobre los movimientos de las galaxias. Una galaxia entre dos estructuras de este tipo puede quedar atrapada en un tira y afloja gravitacional en el que el equilibrio de las fuerzas gravitacionales que rodean las estructuras a gran escala determina el movimiento de la galaxia.

Mediante la cartografía de las velocidades de las galaxias a lo largo de nuestro universo local, este equipo de expertos fue capaz de definir la región del espacio que domina cada supercúmulo. La Vía Láctea reside en las afueras de uno de estos supercúmulos, cuya medida se ha mapeado por primera vez cuidadosamente mediante el uso de estas nuevas técnicas. Este supercúmulo Laniakea es de 500 millones de años luz de diámetro y contiene la masa de 1017 soles en 100.000 galaxias.

Este estudio aclara el papel del Gran Atractor, un problema que ha mantenido ocupados a los astrónomos desde hace 30 años. Dentro del volumen de la galaxia del supercúmulo Laniakea, los movimientos se dirigen hacia el interior, igual que las corrientes de agua siguen caminos que descienden hacia el valle. La región del Gran Atractor es un gran valle gravitacional de fondo plano con una esfera de atracción que se extiende a través del supercúmulo Laniakea.

El nombre de Laniakea fue sugerido por Nawa'a Napoleon, un profesor asociado de Lengua hawaiana y director del Departamento de Lenguas, Lingüística y Literatura en el 'Kapiolani Community College', una parte del sistema de la Universidad de Hawai. El nombre hace honor a navegantes polinesios que utilizaron los conocimientos de los cielos para viajar a través de la inmensidad del Océano Pacífico.

 

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